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Castles in Kent: Leeds Castle

ロンドンの南東に位置するケント州は、一番端のドーバーマーゲートでも車で2時間弱と、ロンドンからの日帰りや短期旅行にぴったりの場所。英仏海峡トンネルを渡ってやってくるヨーロッパ人も多く、私たちが訪れた時も、駐車場には、オランダやドイツ、ベルギーナンバーの車がたくさん停まっていた。お隣の国なのに、意外にフランス人は少ない。恐らくこの肌寒いイギリスじゃなく、どこかのビーチで寝転がって、肌でも焼いているのかな。

今回の小旅行の最初の訪問地は、イングランドで最も美しい明媚なお城の一つで、「loveliest castle in the world(世界で最も美しいお城)」とも称されるLeeds Castle(リーズ城)。湖に浮かぶ2つの島にまたがるこのお城は紀元1119年に建立、多くの王室や貴族の住まいとして、また要塞、刑務所、病後療養所としても使用された。最後の私的所有者であったLady Baillieレディ・ベイリー)は、1926年にリーズ城を購入したのち、インテリアを全面的に改装し、優雅なお屋敷に生まれ変わらせた。

敷地内はお城や庭園の他、お城が一望できるレストランやカフェ、ショップ、世界中から集められた100種以上の鳥が見られる飼鳥園、洞窟のあるmaze(迷路庭園)、イギリス唯一の犬の首輪博物館、子供の遊び場、ワイン用ブドウ園、果てはゴルフコースまである。ただ、ゴルフコースがお城のすぐ横にあるのはいただけない。また湖上からお城を眺められるBlack Swan(黒鳥:このお城のシンボルでもある)フェリーボートや、入口からお城を結ぶElsie(エルシー)castle trainもあり、いようと思えば一日中いられるほど盛りだくさんなだけに入場料も高く、大人一人 £18.50なり。私たちはお城と庭園以外は興味がないけれど、手入れの行き届いたこの美しいお城は高額の入場料に値する。

Kent is a county situated in southeast of London. To reach the furthest towns such as Dover and Margate takes less than two hours from central London, and it is perfect place for a day excursion and a short trip for Londoners. There are also many European tourists coming through Channel Tunnel, and we saw many cars from Netherlands, Germany and Belgium around there. Not many from closest neighbor France – probably French would prefer lying down on the beach and getting tan to going around chilly and cloudy British isle.

The first stop for our trip this time is the Leeds Castle, setting on two islands and one of England’s most picturesque castles, often described as the ‘loveliest castle in the world.’ Dating back to 1119,  it has been home to royalty and nobles, as well as being used as a garrison, a prison, and a convalescent home. The last private owner of the castle was Lady Baillie, who purchased it in 1926 and refurbished its interior to transform the castle into an elegant country residence. She generously opened this gorgeous residence to the public in 1976.

Other than the magnificent castle and beautiful garden, the castle grounds have many other attractions, though some of which are not of our interests: a restaurant, kiosks and souvenir shops; an aviary housing over 100 species of birds from all over the world; a maze with a grotto; UK’s only museum of dog collars; kids’ playgrounds; its own vineyard; and even a golf course, though it is ugly to see it right next to the castle. There are also the Black Swan (a symbol of this castle) ferry boat and the ‘Elsie’ castle train that connects the main entrance and the castle, for alternative ways to explore the estate. All these attractions don’t come cheap – £18.50@adult. We are only interested in the castle and garden,but it is worth to pay up the high price to see this beautiful castle and its estate well taken care of.

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Streetcar – Car Sharing

streetcar membership

Mは最近、「車が欲しい!」病にとりつかれ、雑誌やネットで探し始めた。しかし、私たちのアパートには駐車場がなく、路上駐車するのはちょっと不用心だ。ロンドンの中心部(の端っこだけれど)に住んでいるので、車が必要だと思った事はなく、Mの愛車のベスパで大概どこでも行ける。それに、旅行する時は、レンタカーすればいいと思っていた。でも、Mがあまりにも欲しがるので、真剣に購入を考えていたところ(Mのお目当ては新型フィアット500)、妥協案を思いついた。Streetcarストリートカー)は、イギリス大手のカーシェアリングクラブ。コッツウォルズ旅行のため、レンタカー会社を探していたところ、近所にたくさんストリートカーが利用できる場所がある事に気づいた。これなら駐車場も要らないし、保険登録等面倒くさい手続きも不要。必要な時に、必要な時間だけ車が借りられる。

早速、メンバー登録してみた。年会費は一人£59.50+パートナー料金£29.75=£89.25。保険料は含まれるが、免責金額£500より低くしたい場合は追加料金を払う。車を借りる時はネットか電話で。私は運転はオートマでないと自信ないので、電話で予約した(オートマは電話予約のみ。ヨーロッパはマニュアル車が主)。車はすべてフォルクスワーゲン。料金は、車種によって£3.95/£5.95(1時間)または、£39.50/£49.50(1日)。マイレージは、一日30マイルまでは無料だが、その後は1マイル毎に23p加算されるので、近場で使用する時はお得だが、長距離になればなるほど割高になる。レンタカーのように、チェックイン/チェックアウトする必要はなく、フロントガラスについているカードリーダーに、Streetcard(写真上)をタッチすれば、ロック解除される。そしてグローブボックスにある携帯端末に暗証番号を入れると、鍵が取り出せる仕組み。目立った傷がないかを確認したら、すぐ出発できる。必要な時は、携帯端末を使って、ストリートカーに連絡も可能だ。給油も、ほとんどのガソリンスタンドで使えるストリートカーのクレジットカードで支払うので、ガソリン代も払わなくて良い。

マイレージ追加料金が予想外に高くついてしまったが、使用後の感想は「簡単便利」、車の状態も乗り心地も良かった。これから、イギリスは旅行に最適の季節になる。今までバケーションは他のヨーロッパ諸国に行く事が多かったが、これからもっとイギリス国内も旅行しようと思っているので、ストリートカーは重宝しそうだ。

M had a ‘I WANT A CAR!!’ attack recently, and started to research what car to buy — but I was not sure if practical. We don’t have a secure car parking at our apartment, and I don’t want to park on the street. I never thought that we need a car, as we live in central London, and we can go anywhere with our Vespa. Also we can rent a car anytime when we travel. But M insisted so much to have a car, and we were seriously considering to buy it  (his favorite was a new Fiat 500), then we found a perfect compromise — Streetcar car sharing. I was looking for a rent-a-car company around here for our trip to Cottswolds, and happened to find that there are several Streetcar locations around our apartment. With Streetcar, we don’t need a parking space nor cost related to maintain a car, and can use a car whenever we need it.

We registered with Streetcar. Annual fees are £59.50 for primary driver + £29.75 for a partner = £89.25. Membership includes comprehensive insurance but you can pay extra to lower excess. You can reserve a car either on internet or over the phone. We had to make a phone call to reserve an automatic car, as I am not confident in driving manual (manual car is dominant in Europe). Cars at Streetcar are solely Volkswagen (and we love VW!). Prices for renting are £3.95/£5.95 (per hour) or £39.50/£49.50 (per day). Mileage is free up to 30 miles a day, and extra mileage will be charged for 23p per mile. Therefore it is cost more if you go far, than driving nearby. You don’t have to lengthy process of check in/check out, like other rent-a-car companies. Touch in with your Streetcard (in the photo above) on the card reader to unlock the car, and get the keys by entering your PIN on the hand-held terminal in the glovebox. After checking the car for any damage, off you go. You can contact Streetcar with the hand-held terminal, if necessary. You don’t have to pay gas but use the car’s fuel card which is accepted at all major petrol station.

Although the extra mileage cost more than we expected, Streetcar was easy and convenient, and the condition of the car was good. It is going to be a perfect time to travel in England soon. We tend to go other European countries for our vacation so far, but we’ll definitely travel more in the UK as well, with Streetcar.

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